Las tácticas de la Guerra Civil

Las tácticas de la Guerra Civil

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Un arma en declive

UNAcargarde la caballería tradicional normalmente se conduce a un paso, los caballos pasan gradualmente al trote, luego al galope, solo en los últimos cientos de metros antes del contacto con el enemigo. De hecho, es importante cuidar las monturas, ya que un regimiento puede tener que cargar hasta diez o doce veces en el mismo día. Los dos mayores enemigos de la caballería son la artillería, cuyas balas y tiros de uva pueden ocasionarle pérdidas importantes, y la formación de infantería cuadrada, que resulta prácticamente imposible de romper si no se mantiene su cohesión. previamente había sido reducido por una preparación de artillería.

Las cargas llevadas a cabo de esta manera podrían tener éxito siempre que la infantería enemiga estuviera armada con mosquetes de chispa suave. Los "zona mortal En lo que la mosquetería era realmente una amenaza no pasaba de unas pocas decenas de metros; Cuando se enfrentan a jinetes al galope, los de infantería generalmente solo pueden disparar un solo tiro antes del contacto. Este ya no era el caso cuando la infantería estaba equipada con rifles estriados que disparaban balas Minié y apoyada desde la distancia por artillería moderna.

La guerra de Crimea ya había proporcionado una advertencia seria en años anteriores, a través de uno de los episodios más famosos de este conflicto, el famoso "a cargo de la brigada ligera ". Esta unidad de caballería británica había sido diezmada por el fuego cruzado de la artillería y la infantería rusas cuando cargaba, durante la Batalla de Balaklava (25 de octubre de 1854), una batería cubierta en sus flancos por otros cañones. Golpeada y tirada por tres lados, la brigada había perdido el 40% de su fuerza en menos de media hora.

Ahora estaba casisuicidalanzar una carga de caballería contra una línea de infantería bien apoyada y, como iba a ser el caso cada vez más frecuente durante la Guerra Civil, bien atrincherada. La formación cuadrada, que anteriormente era la mejor defensa de la infantería contra la caballería, ya ni siquiera era necesaria. El fuego de infantería podía diezmar una carga de caballería incluso antes de que hiciera contacto. Como ya no estaban acostumbrados a usarlo, los comandantes de caballería evitaron recurrir a esta peligrosa táctica con la mayor frecuencia posible.


Las raras veces que no lo hicieron, el resultado fue a menudo fatal. Durante los combates del 3 de julio de 1863 enGettysburgSu superior, Hugh Kilpatrick, ordenó al general norteño Elon Farnsworth que realizara una carga con su brigada de caballería. Se negó y no cumplió hasta que Kilpatrick lo llamó cobardía. Farnsworth murió con muchos de los miembros de su caballería acribillados a balazos, derribados como en la práctica por francotiradores del sur en una acción que uno de los oficiales confederados presentes describió como "parodia de guerra ". El exitoso cargo de J.E.B. Stuart en Bull Run (21 de julio de 1861), mucho más psicológico que real, se debe solo a sus propias circunstancias, al toparse accidentalmente con tropas en retirada, que no se convirtió en un desastre.

Fuera de tales ocasiones, las cargas de caballería solo tendrían éxito contra ... otras unidades de caballería. Esto todavía requería que el objetivo estuviera montado él mismo, ya que el fuego de los rifles de retrocarga podría abatir al atacante tan rápido como el fuego de infantería. Sin embargo, tales combates de caballería montada seguían siendo bastante raros y, a menudo, eran el resultado de encuentros fortuitos. La batalla de la estación Brandy (9 de junio de 1863), el enfrentamiento de caballería más grande de la guerra con casi 20.000 combatientes, ofreció varias oportunidades.

Jinetes ... a pie

Paradójicamente, la caballería de la Guerra Civil fue a luchar con mayor frecuencia ...a pie. Los caballos se utilizaron con mucha más frecuencia como medio de transporte que como verdaderas monturas de guerra. Los antecedentes de la caballería estadounidense no fueron en vano. Estaba acostumbrada a emplear tácticas destinadas a moverse a caballo y luego pelear a pie. Los dos regimientos de dragones existentes antes de la guerra estaban equipados y entrenados para combatir, montados o no, el uso tradicional de esta tropa. El regimiento de infantería montada, como su nombre indica, solo usaba el caballo para moverse. En cuanto a los dos regimientos de caballería, armados únicamente con sables y revólveres, no se formaron hasta 1855 y correspondían más a una búsqueda de ahorros que a una verdadera elección táctica.

Los oficiales de caballería estaban de todos modosSolía ​​pelear así. Excepto en raras ocasiones, como la Guerra con México (1846-48), los jinetes estadounidenses habían pasado la mayor parte de las décadas anteriores enfrentándose a los nativos americanos. Frente a las escasas formaciones empleadas por este último, el efecto de masa, que era la ventaja habitual de la caballería montada, no servía de nada. En contraste, los espacios vastos, sin carreteras y a menudo montañosos del Far West requerían una movilidad que solo poseía la caballería. Por lo tanto, era bastante natural moverse a caballo y luego luchar a pie.

Entonces son posibles varias implementaciones. La más común es la línea deescaramuzadores: Los jinetes desmontados forman una línea de soldados espaciados, al igual que la infantería. El problema principal aquí es qué hacer con los caballos. Los jinetes pueden seguir sujetándolos de las bridas: si tiene la ventaja de permitir que todos los soldados peleen, y volver a montar rápidamente si es necesario, sin embargo no es práctico porque no es obvio. apuntar y disparar correctamente con el rifle mientras sujeta las riendas de un caballo más o menos estresado por los sonidos del combate.

La otra solución es, por tanto, confiar los caballos a la guardia de un destacamento que queda atrás. La desventaja de esta práctica es que inmoviliza fácilmente hasta uno de cada cuatro soldados, lo que reduce aún más el poder de combate efectivo de la unidad en cuestión. Si es necesario, incluso se podría formar una línea en filas estrechas, similar a la de la infantería. La principal diferencia fue que el tamaño más pequeño de sus rifles, y su recarga se realiza cada vez con más frecuencia por la recámara, permitió a los jinetesdisfruta más cobertura proporcionado por el campo. De hecho, era más fácil para ellos recargar sus armas mientras estaban acostados o con una rodilla en el suelo, lo que no era fácil con los largos rifles de infantería.

Sin embargo, el propio armamento de los jinetes les dificultaba hacer frente a la infantería en este tipo de combate. Balísticamente, los rifles de caballería eran generalmenteinferioren alcance y precisión con rifles de infantería. Sin embargo, bajo ciertas circunstancias, la caballería pudo usar su mejor uso del terreno, la flexibilidad y la velocidad de disparo superior de sus armas para defenderse de la infantería enemiga. Durante las primeras horas de la batalla de Gettysburg, el 1er En julio de 1863, la división de caballería del norte del general Buford ganó un tiempo precioso que permitió que el resto del ejército federal llegara a tiempo al campo de batalla.

Un nuevo trabajo estratégico

El empleo de la caballería evolucionó no solo tácticamente, sino tambiéna nivel operativo y estratégico. Privados del poder de choque que hasta entonces había sido su enfoque principal en el campo de batalla, la caballería se enfocaría en misiones que antes eran suyas y otras menos conocidas. En este contexto, la movilidad sería su principal activo. Si bien la Confederación iba a vislumbrar rápidamente las posibilidades que ofrecía este nuevo trabajo, la Unión tardaría más en seguirlo por este camino.

Cuando estalló la Guerra Civil, el Ejército Federal no consideró otorgar a la caballería un papel importante. Los regimientos de voluntarios son casi todos de infantería y se forman pocas unidades montadas. Las compañías tomadas de los regimientos del ejército regular se consideran suficientes para las misiones que deberán realizar:reconocimiento, escolta y enlace. Esta certeza está tan anclada en el mando norteño que incluso se consideró durante un tiempo rearmar todos los regimientos existentes sobre el modelo de la caballería ligera, con un armamento limitado a sables y revólveres. Es con esto en mente que los regimientos regulares de dragones, infantería montada y caballería serán renombrados y renumerados en agosto de 1861. Sin embargo, los rifles rápidamente demostraron ser demasiado útiles para ser perdonados, y fueron distribuidos gradualmente a todas las unidades.

Como resultado de este enfoque, durante los primeros meses de la guerra, los regimientos de caballería del Norte casi nunca fueron empleados como tales. Muy a menudo, sus empresasdispersadoen los diferentes escalones del ejército; a veces se agrupaban en batallonesad hoc. Brigadas, divisiones y cuerpos de ejército fueron asignados a estos destacamentos de acuerdo con sus necesidades para realizar reconocimientos, escoltar al personal o brindar protección a los convoyes de suministro.

Los sureños, por su parte, pronto tuvieron una visión diferente del empleo de la caballería. Rápidamente se dieron cuenta de que agrupadas y dirigidas de forma independiente, las unidades de caballería podrían tener un impacto mucho mayor en el desarrollo de las operaciones. Uno de los precursores de esta doctrina fueTurner Ashby, cuyo regimiento de caballería jugó un papel decisivo en los éxitos de Stonewall Jackson en su famosa "Campaña del Valle" a principios de 1862. Ashby informó a Jackson sobre las fuerzas enemigas y sus movimientos, mientras le proporcionaba una pantalla de caballería que impidió a los norteños conocer sus números e intenciones reales.

Apodado "el Caballero Oscuro de la Confederación" debido a su imagen romántica y su hábito de montar caballos completamente negros, Ashby fue asesinado el 6 de junio de 1862 en una acción de retaguardia en Good's Farm. Sin embargo, iba a ser emulado. Unos días después, el general Lee le confió a J.E.B. Stuart la mayor parte de la caballería de su ejército y lo envió a una operación de reconocimiento masiva. Stuart no solo se libró de ello, sino que evitó por completo al ejército norteño que amenazaba a Richmond, saqueando prácticamente sin oposición durante un mes entero su retaguardia y depósitos de suministros, durante un período de tiempo.paseotan atrevida como espectacular.

A partir de entonces, la caballería, agrupada en divisiones o incluso en cuerpos autónomos, resultaría particularmente eficaz para amenazar el suministro de fuerzas enemigas. losredadasen la retaguardia opuesta se iban a multiplicar, y varios generales confederados iban a sobresalir en este campo. Esto fue especialmente cierto en Occidente, donde ampliar las líneas de comunicación del norte los hizo particularmente vulnerables a este tipo de acción. Oficiales como Forrest, Wheeler y Morgan lideraron numerosas incursiones de caballería, lo que provocó considerables dificultades logísticas a los federales.

Los norteños tardaron en encontrar las contramedidas adecuadas. El general Rosecrans no formó la primera división de caballería autónoma hasta el otoño de 1862, y el cuerpo de caballería del ejército del Potomac no se formó hasta abril de 1863. A los norteños les llevó tiempo aprender a dominar las tácticas de sus enemigos. Una vez al nivel de su contraparte del sur, la caballería federalse hizo cargo en 1864 gracias a una nueva generación de generales más agresivos, como Custer o Sheridan, y mejor equipo: rifles de repetición a la cabeza. Ahora capaces de tomar la iniciativa, los norteños a su vez asaltaron a sus oponentes de manera devastadora, contribuyendo también al colapso del esfuerzo bélico del Sur.

Incluso más que la caballería, laartilleríafue un arma secundaria durante la Guerra Civil. Por las razones ya mencionadas - terreno boscoso y mala red de carreteras - la artillería de campaña rara vez jugó el papel decisivo que tantas veces se había jugado durante las guerras napoleónicas. En cuanto a la artillería de asedio, perdió gran parte de su eficacia cuando los viejos fuertes de mampostería fueron reemplazados por fortificaciones de tierra. El uso del arma tampoco fue igual para los dos beligerantes, siendo la Unión claramente favorecida en este campo, en comparación con la Confederación.

Un arma técnica

Sobre el terreno, la organización básica de artillería estambores- el equivalente de la empresa en otras armas. Al mando de un capitán, la batería se divide en dos o tres secciones, ellas mismas dirigidas por un teniente, y cada una de ellas comprende dos cañones. Cada pieza, encabezada por un suboficial, requiere al menos diez o doce hombres para su pleno efecto. El uso de un cañón es de hecho una operación bastante compleja que requiere trabajo en equipo y, por así decirlo, coreografía real.

Primero debemoslimpiar el cañón después del disparo anterior, para evitar que los residuos incandescentes enciendan prematuramente la siguiente carga. Con este fin, utilizamos apisonadores, instrumentos que se describirán brevemente comparándolos con bastoncillos de algodón grandes. Uno tiene un extremo metálico (particularmente útil para limpiar rayones) que "friega" el cañón, el otro una esponja que se utiliza para vaciarlo de los residuos así recogidos. Esto puede hacerlo uno o, más a menudo en el caso de armas de fuego, dos hombres. Una vez limpiada la pieza de esta forma, se puede realizar la carga.

La carga propulsora está contenida en una bolsa de franela. Puede introducirse por separado del proyectil o al mismo tiempo que el proyectil si los dos se combinan a través de un zapato de madera; este suele ser el caso de las bolas sólidas. Con la excepción del extremadamente raro cañón Whitworth de retrocarga, esto se haceoral. El proyectil y la carga se empujan luego con el otro extremo del ariete.

Entonces debemos apuntar. Para hacer esto, elpuntero- posiblemente el hombre más importante entre los sirvientes, ya que apunta y ordena el fuego - usa un visor metálico extraíble y bastante esquemático. El puntero calcula la distancia y la dirección, y también debe tener en cuenta la dirección y la velocidad del viento. Todo se hace de una manera bastante pifométrica, y en este juego, la experiencia del puntero suele ser primordial. Este mismo aplica las correcciones necesarias en elevación, mediante un tornillo situado debajo del cañón, y comunica las que se aplicarán en dirección a otro criado que actúa sobre la flecha del carruaje.

Una vez hecho esto, el puntero se retira y otro sirviente perfora la gárgola con un instrumento insertado en el lumen: el agujero en la parte superior del cañón. Luego se inserta un tapón de fricción, en otras palabras, un gran petardo, en el conducto. Este cebador está conectado a un cable que lo activará. Con el comando "¡listo!" ", Los artilleros se alejan de las ruedas, ya que el arma a veces puede retroceder varios metros durante el disparo. Entonces podemosHacer fuego tirando del cordón, la explosión del pasador se comunica con la carga a través del orificio perforado en la gárgola. Luego, el cañón vuelve a su posición de batería, donde el ciclo puede comenzar nuevamente.

Movilidad, factor fundamental

Teniendo en cuenta su peso (hasta 800 kilos, excluyendo la montura, para un Parrott de 20 libras), no es posible mover un cañón de brazo más de unas pocas decenas de metros sin agotar completamente a la tripulación. Para el transporte a largas distancias, el arma está acoplada a una parte delantera que contiene municiones, lo que la transforma en un vehículo de cuatro ruedas tirado porun equipo de cuatro a seis caballos. Otro enganche lleva la caja de municiones, que tiene una capacidad mucho mayor que la proa del cañón. En total, una batería de artillería consta de casi tantos caballos como hombres.

Luego distinguimos, tradicionalmente,artillería a pie y artillería a caballo. En el primero, los sirvientes siguen sus piezas caminando y, si es necesario, corriendo. En el segundo, todos los sirvientes van a caballo. Como resultado, la artillería montada es más móvil que la artillería de pie, pero también cuesta más mantenerla debido al número significativamente mayor de caballos que requiere. Durante la Guerra Civil, la artillería de campaña será principalmente a pie, y la artillería montada se reservará para las unidades de caballería acompañantes.

La primera maniobra que debe realizar la artillería en el campo de batalla esajuste de la batería. Esta puede ser una operación difícil, ya que a menudo se lleva a cabo en una posición expuesta, por lo general, el precio a pagar para que el incendio resultante sea efectivo. Encender la batería, y su opuesto, apagar la batería, lleva varios minutos, durante los cuales la unidad es vulnerable. Los cañones se colocan hacia adelante, los cuartos delanteros y los cajones varios metros detrás para limitar los efectos del fuego enemigo sobre las municiones que contienen. En cuanto a los caballos, particularmente preciosos, se colocan más atrás.

En vísperas de la guerra con México en 1845, el Ejército Federal había adoptado un manual de usuario escrito por el Mayor Samuel Ringgold. Este último había adaptado las tácticas de concentración de artillería que se usaban entonces en Europa a las peculiaridades de América del Norte: terreno difícil y escaso número de cañones. Su doctrina se basaba en una artillería a caballo muy móvil, capaz de desplegarse muy rápidamente lo más cerca posible del ejército enemigo para abrumarlo con metralla. Ringgold fue herido de muerte en Palo Alto durante la primera gran batalla de la Guerra Mexicana, pero su "artillería voladora Como había sido bautizado fue decisivo en la victoria final de los estadounidenses.

Como resultado, este uso de artillería todavía estaba en vigor en 1861. No resistió la prueba de los hechos. Los mexicanos debían oponerse a él sólo con cañones pesados ​​y mosquetes de ánima lisa. Fue muy diferente con los beligerantes de la Guerra Civil, ahora armados con rifles estriados con mucho mayor alcance. Los norteños pagaron el precio en Bull Run en julio de 1861: habiendo avanzado sus baterías para bombardear la línea confederada en Henry House Hill, vieron a los sirvientes derribados por la infantería del sur, algo ayudados por la confusión que reinaba en el campo. de batalla. Se aprendió la lección y, a partir de entonces, ambos lados evitaron cuidadosamente exponer su artillería, a menudo colocándolos lo suficientemente lejos de las líneas del frente. La desventaja fue que su efectividad disminuyó aún más, confinando la artillería aun papel a menudo secundario.

Tiro a larga distancia: balas de cañón y proyectiles

Privados de este uso, la artillería tenía como misión principalapoyo de tiro contra la infantería enemiga, ya sea defendiendo abriendo fuego sobre el atacante o atacando bombardeando las líneas enemigas. Para ello, cada batería lleva consigo, en sus frentes y cajas, varios cientos de proyectiles de distintos tipos. Su uso es esencialmente una función de la distancia a la que se encuentra el objetivo y su dotación por pieza puede variar.

El más extendido y sencillo es elpelotalleno, una simple esfera de plomo. A pesar de su rusticidad, seguirá siendo muy utilizado durante la Guerra Civil. Su principal ventaja es su largo alcance: al no explotar, la bala de cañón puede rebotar a grandes distancias si el suelo es adecuado, reteniendo suficiente fuerza al final de su golpe para causar lesiones incapacitantes en las piernas de hombres y caballos. . Su efecto moral es considerable, ya que la bala de cañón perfora y mutila filas enteras de soldados con una facilidad aterradora. La única onda de choque generada por su estela, el "viento de bala", es suficiente para matar a un hombre si pasa lo suficientemente cerca de su cabeza.

Por otro lado, las balas de cañón generalmente no son efectivas contra una línea de infantería, que tiene solo dos filas de profundidad. Lo son más contra una formación profunda o en columna, o cuando toman la línea enemiga en sucesión, es decir desde el flanco. Pero en este caso,la precisión del disparo es fundamental, y el de los cañones lisos suele faltar a largas distancias. Los cañones estriados permitieron solucionar este problema, disparando "lingotes" (tornillo en inglés, las bolas esféricas se llaman por su partebala de cañón otiro sólido) macizo y cilíndrico.

También se utilizan en abundancia las cáscaras de uva (llamadastiro del caso en inglés), ometralla. Estos deben su nombre a su inventor, el oficial británico Henry Shrapnel, quien los presentó a finales del siglo XVIII.th siglo. Al igual que las bolas, existen en versión esférica para cañones lisos y cilíndrica-cónica para partes estriadas. Contienen varias docenas de balas de plomo, acopladas a una carga explosiva (central o trasera) activada por un cohete, un detonador de retardo.

Cuando la metralla explota, la uva que contiene es impulsada alrededor o frente al autobús, lo que potencialmente hiere o mata a más soldados enemigos que una bala de cañón llena. Su mayor inconveniente es el escaso alcance de su contenido. Idealmente, la metralla debería explotar justo delante o por encima de la infantería enemiga para producir los máximos efectos. Por lo tanto, es esencial que el cohete esté configurado para la distancia correcta, lo que significa evaluar esto correctamente, mientras que los artilleros de la época no tenían telémetros.

Para compensar esto, también usamosproyectiles de alto explosivo (cáscara en inglés), con paredes más gruesas y mayor carga de rotura. Los fragmentos resultantes son más grandes y se llevan más lejos, lo que aumenta su efectividad letal y permite lograr efectos significativos incluso con menor precisión. Sin embargo, estos fragmentos también son menos, lo que reduce sus posibilidades de golpear a alguien. Al final, demostrarán ser menos eficaces que las cáscaras de uva y seguirán siendo minoría en la dotación de municiones de las baterías. Su peso (9 kilos para un Parrott de 20 libras) también era demasiado pequeño para permitirles ser efectivos contra fortificaciones, requiriendo el uso de piezas de asedio con proyectiles mucho más pesados ​​(hasta 300 libras, o 136 kilos aproximadamente).

A quemarropa: el chupito de uva

Estas municiones, destinadas a un uso de largo y medio alcance, representan la mayor parte de las municiones distribuidas a las baterías. Sin embargo, a corto y muy corto alcance, se sustituyen por proyectiles más adecuados para este tipo de uso. Esta es la gran oportunidad de uvametralla) y cajas de uva (frasco). Ambos resultanel mas letal (de ahí su empleo preferido a través de tácticas de "artillería voladora"), pero su uso también significa que los artilleros están dentro del alcance de los cañones del adversario.

En 1861, elgran tiro de uva es esencialmente obsoleto; por tanto, tendrá poco uso, considerándose la caja de uva más moderna y más eficiente. Consta de diez bolas dispuestas alrededor de una varilla central de metal. A veces, todo se envuelve en una bolsa de franela sujeta con cuerdas. Si la palabra "tiro de uva" inevitablemente evoca pequeños proyectiles al lector, este no es el caso aquí: en tamaño, el tiro de uva grande está más cerca de la bola de petanca que del plomo pequeño. Si lleva más allá del contenido de las cajas de uva, causando heridas crueles en el proceso, su efectividad es limitada - al igual que para los proyectiles HE - por el pequeño número de balas disparadas en cada disparo.

Como su nombre indica,la caja de uvas es un recipiente cilíndrico de metal ligero, lleno de unas 30 balas de gran calibre empaquetadas en aserrín. Al disparar, la caja se rompe, agregando fragmentos a las balas que contiene y creando un cono mortal de metralla frente al cañón. El efecto de toda una batería disparando tiros de uva en una línea de infantería podría ser particularmente mortal. La única debilidad de la caja de uvas era su corto alcance: debido a su tamaño y dispersión relativamente pequeños, sus fragmentos apenas eran letales más allá de las 200 yardas y se volvían virtualmente inofensivos a más de 300 o 400. metros. Con los rifles estriados de la infantería, este defecto los redujo a un uso estrictamente defensivo.

La caja de uvas fue también el último recurso de la artillería en un ataque directo a una batería. Si la situación lo deseaba, los agentes podían ordenar unatiro redoblado (bote doble). Esta última táctica solo se empleó si la batería fue directamente amenazada por un asaltante a punto de abrumarla. Era simplemente cuestión de cargar el cañón con dos cajas de metralla en lugar de una. Las balas y los fragmentos eran entonces dos veces más numerosos, pero la carga de pólvora permanecía igual, obviamente tenían mucha menos fuerza en el impacto, lo que limitaba su efectividad a solo unas pocas decenas de metros.

Diferentes armas, diferentes usos.

No todos los tipos de armas utilizan la misma munición conla misma eficiencia. Los cañones de hierro estriados, precisos y lejanos, hicieron un excelente uso de proyectiles completos. Los proyectiles HE y la metralla también se beneficiaron de su precisión, pero su peso generalmente limitado (el autobús disparado por el Parrott de 10 libras y el arma de 3 pulgadas pesaba poco más de 4 libras) redujo sus efectos letales. Los cañones de bronce de ánima lisa, por otro lado, no eran tan precisos y demostraron ser inferiores a los cañones estriados de largo alcance. Pero el principal, el cañón Napoleón de 12 libras, lo compensó con proyectiles más pesados. Sus cajas de uvas también contenían más balas, lo que las hacía más efectivas en distancias cortas.

Si bien los cañones de bronce y las piezas estriadas se complementaban bastante bien, ambos eran todavía bastante poco efectivos, tomados individualmente. Sus disparos solo se volvieron realmente mortales a una distancia muy corta, pero luego fueron vulnerables al fuego de los fusiles, oen grandes concentraciones. Esencial en el éxito de la artillería durante las guerras napoleónicas, rara vez se vieron durante la Guerra Civil, por las razones ya mencionadas: tierras boscosas junto con una red de carreteras deficiente y dificultad para encontrar posiciones no expuestas. .

En generalineficiente y disperso, las baterías no pudieron compensar con un fuego más rápido. Aunque, en teoría, un equipo experimentado podía disparar hasta cuatro rondas por minuto, en la práctica este tipo de secuencia solo era excepcionalmente deseable. De hecho, los cañones de la época retrocedían libremente cuando se disparaban. Esto requiere devolver la pieza a la batería y luego volver a apuntar por completo, una operación de minuciosidad y precisión de la que depende la efectividad del disparo. A menos que exista un peligro inmediato, es mejor tomarse su tiempo. Es más, el fuego rápido implicaría un alto consumo, por no decir un desperdicio, de municiones, algo que la logística de la época aún no estaba preparada para hacer frente.

Además de apoyar el fuego, la artillería también tenía la tarea de silenciar los cañones enemigos. Este tipo de ataque, llamadofuego de contrabatería, requería una gran precisión, porque una batería ofrece un objetivo aún más pequeño que un regimiento de infantería en línea de batalla. Los cañones estriados eran, por tanto, los mejores en este tipo de combate. Los proyectiles completos a menudo eran suficientes para causar un daño significativo: al rebotar podían dañar los equipos y los cajones incluso con los cañones faltantes, y la muerte o heridas de algunos caballos era suficiente para reducir considerablemente la movilidad de una batería.

La artillería rara vez fue decisiva durante el conflicto. Uno de losraros ejemplos de uso concentrado es proporcionado por la Batalla de Malvern Hill, el último compromiso de la campaña "Siete días", el 1er Julio de 1862. El coronel Henry Hunt, de la artillería norteña, concentró alrededor de sesenta cañones que empleó como una enorme batería de reserva. Tirant avec une terrible efficacité, elle permit de repousser les assauts sudistes pratiquement à elle toute seule. L’artillerie confédérée, quant à elle, brisa l’attaque du XIIth corps d’armée de l’Union à Antietam (17 septembre 1862), que son commandant avait, il est vrai, imprudemment déployé en colonnes par compagnie. Les boulets sudistes purent ainsi faire des ravages dans les formations profondes de l’infanterie fédérale.

Des belligérants inégaux

L’emploi et l’organisation tactique de l’artillerie varia beaucoup au cours de la guerre, non seulement dans le temps, mais également d’un camp à l’autre. Durant les premiers mois de la guerre, il était commun de disperser les batteries et d’en attacher une à chaque brigade, afin que ces dernières puissent bénéficier de leur propre soutien d’artillerie rapproché. Parallèlement, d’autres batteries étaient rattachées directement au commandant de l’armée, afin de constituer une réserve que celui-ci pourrait utiliser à sa discrétion au moment opportun.

Cette disposition s’avéra rapidement peu pratique. Dans les deux camps, on déposséda les brigades de leur batterie organique pour regrouper toutes les batteries d’une même division au sein d’un bataillon placé directement sous les ordres du commandant divisionnaire. L’unité ainsi constituée, forte généralement de deux à quatre batteries, permettait ainsi une plus grande concentration des feux – lorsque toutefois c’était possible. Cette organisation demeura la base du fonctionnement de l’artillerie sudiste durant toute la guerre. En sus, chaque corps d’armée confédéré se vit doter d’un ou deux bataillons d’artillerie de réserve. Cette disposition, en revanche, fut plus rarement appliquée à l’échelon de l’armée – l’ensemble débouchant ainsi sur une structure décentralisée qui allait souvent s’avérer problématique.

Les Fédéraux, eux, ne s’arrêtèrent pas là. Ils remplacèrent bientôt les bataillons d’artillerie divisionnaire par des brigades. Chacune d’entre elle regroupait généralement cinq ou six batteries, et se voyait directement rattachée au commandant de corps d’armée plutôt que de la division. D’autres brigades formaient quant à elles une réserve d’artillerie d’armée. Cette organisation plus centralisée permit de concentrer l’artillerie plus aisément. Le dernier jour de la bataille de Gettysburg, le 3 juillet 1863, fournit un exemple frappant de la supériorité de l’Union dans l’organisation et l’emploi de l’artillerie. Si les Confédérés purent aligner près de 150 canons pour préparer leur attaque contre le centre de l’armée nordiste, ceux-ci furent généralement trop mal disposés pour que leur bombardement soit efficace. Les Fédéraux, au contraire, avaient prévu où leur ennemi frapperait et purent y concentrer leur réserve d’artillerie d’armée, qui prit une part importante à la victoire finale.

L’infériorité de l’artillerie sudiste sur sa contrepartie nordiste n’eut pas que des causes tactiques et structurelles. Elle fut aussi numérique et technique. Le Sud n’avait pas le potentiel industriel du Nord, qui put produire assez de canons durant la guerre pour que ses besoins soient satisfaits – plusieurs milliers de pièces d’artillerie au total. La Confédération dut se contenter des pièces se trouvant dans ses arsenaux au début de la guerre, et de ceux qu’elle put capturer ensuite – dans les dépôts fédéraux ou directement sur le champ de bataille. L’importation ne pouvait subvenir aux besoins des Confédérés en canons, le blocus nordiste en limitant sérieusement le volume.

Pour ces raisons, les canons furent toujours des denrées rares et précieuses dans les armées confédérées. De façon significative, il fallut limiter la dotation de chaque batterie à quatre pièces au lieu de six. Cela pouvait aboutir à des différences numériques importantes sur le champ de bataille : alors qu’un bataillon d’artillerie sudiste se contentait de 12 ou 16 canons, une brigade d’artillerie fédérale pouvait en aligner jusqu’à 30 ou 36. Pour ne rien arranger, les canons d’une même batterie étaient souvent de types différents, ce qui compliquait grandement son ravitaillement en munitions. Les armées nordistes n’éprouvèrent que rarement ce problème.

En outre, les rares usines sudistes capables de fondre des canons manquaient d’expérience dans ce domaine, en particulier pour ceux en fer. De surcroît, la Confédération manquait des matières premières, et notamment des minerais, nécessaires à l’alimentation d’une industrie sidérurgique. Le résultat fut que les canons produits dans le Sud se montrèrent souvent de qualité et de fiabilité inférieures à ceux fondus par l’industrie nordiste. Pour ne rien arranger, les munitions péchèrent encore plus fréquemment, les fusées nécessaires à l’éclatement des obus montrant une fâcheuse tendance à exploser trop tôt ou trop tard – gâchant ainsi tout le travail accompli par les artilleurs confédérés.

Sources

- John GIBBON, The Artillerist’s Manual, New York, 1859.

- William FRENCH, William BARRY, Henry HUNT, Instruction for Field Artillery, Philadelphie, 1861.

- Site regroupant une large base de données sur l’artillerie de la guerre de Sécession.

- Article général sur l’artillerie de campagne de la guerre de Sécession.

- Biographie de Samuel Ringgold.


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